Affaire du Gaspée

1772. Coincée la veille dans les hauts-fonds sablonneux de la baie de Narrangansett (Rhode Island), alors qu’elle avait pris en chasse Hannah, un bateau américain, la goélette HMS Gaspee reçoit la visite non sollicitée (lire ici, subit l’assaut) d’une soixantaine de patriotes de Providence.

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Suite à la guerre de Sept Ans, la Grande-Bretagne, victorieuse, s’est assuré  le contrôle de l’Amérique du Nord, mais à grands frais.  Pour se ‘’refaire’’, elle met à contribution les colonies, lourdement taxées.  Le commerce est étroitement contrôlé et les colonies ne peuvent échanger  entre elles et avec les autres pays sans la bénédiction de Sa Majesté.  En fait, une série de lois protectionnistes, les Navigation Acts (Actes de Navigation), interdisent, entre autres, l’utilisation de navires étrangers, assurant ainsi le monopole du trafic et la collecte des taxes.  Ce traitement contribuera à la grogne des treize colonies américaines, d’où germe une ferveur indépendantiste grandissante.

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La HMS Gaspee , originalement épelée avec un é (sauf que les Anglais n’en avaient rien à cirer des accents), faisait partie d’une flotte britannique assurant la surveillance des eaux territoriales d’Amérique et de la perception des taxes sur le commerce des marchandises.  Son capitaine, le lieutenant William Duddington, un zélé intransigeant, avait la triste réputation de saisir non seulement les marchandises, mais également les navires, ne laissant que peu de recours à ses victimes.

Lorsque la nouvelle de la fâcheuse position de la goélette atteint Providence, une soixantaine d’hommes, associés au mouvement Sons of Liberty, en profitent pour aller attaquer, piller et incendier le navire.  Ne s’étant même pas donné la peine de se masquer, les assaillants seront par la suite facilement identifiables par le lieutenant Duddington et ses hommes.  Or, les tentatives par la Royal Navy, incluant l’offre de fortes récompenses, de traduire ces gens devant la justice locale seront vaines, l’antipathie des autorités à l’égard de la mère patrie n’étant même plus subtile.  Cet incident sera retenu comme étant un des catalyseurs menant vers la guerre d’indépendance américaine.

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Près du village de Pawtuxet , on célèbre annuellement le Gaspee Day Parade.  Cette année marque également le 50e anniversaire du Gaspee 5K Run, qui sera tenu ce samedi, au cas où vous auriez l’envie de courir aux festivités…

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